Usos en la medicina y intoxicidad del mercurio

El mercurio, también llamado azogue (símbolo químico Hg, número atómico 80), es un elemento químico y metal de transición que a temperatura y presión ambiente es un líquido pesado y plateado.

En todo el mundo se han encontrado depósitos naturales de minerales que contienen mercurio, generalmente en forma de cinabrio, un sulfuro de mercurio. El mercurio elemental se utiliza en la fabricación de ciertos productos químicos, pinturas, baterías, artículos electrónicos y lámparas fluorescentes. Es el componente principal de las amalgamas dentales tradicionales. Se utiliza en algunos termómetros, barómetros y otros tipos de aparatos científicos. El compuesto organomercurio Thiomersal (comúnmente llamado Timerosol) es un agente antibacteriano y antifúngico ampliamente utilizado. El mineral de cinabrio todavía se utiliza en algunos cultivos para tratamientos médicos.

El mercurio y la mayoría de sus compuestos son altamente tóxicos y deben manejarse con extremo cuidado. Para evitar la inhalación y el contacto con la piel, se almacenan en contenedores sellados. Los compuestos más venenosos del mercurio son sus sales solubles (como el cloruro de mercurio) y los compuestos orgánicos (como el metilmercurio).Mercurio medicina

El compuesto organomercurio Timerosol se ha utilizado ampliamente como agente antibacteriano en tratamientos con vacunas de dosis múltiples, lo que implica inyectar al paciente con timerosol junto con la vacuna. La preocupación de que el timerosol en las vacunas utilizadas en los lactantes pueda contribuir al autismo ha llevado en los Estados Unidos y en algunos otros países a reemplazar los tratamientos de dosis múltiples por tratamientos de dosis única sin mercurio, a pesar de que la relación causal entre el timerosol y el autismo no está comprobada. La preocupación por el posible daño a la salud causado por el mercurio en los empastes dentales ha llevado al desarrollo y uso de amalgamas libres de mercurio.

En sus diversas formas, el mercurio circula ampliamente por el aire y el agua y se acumula como metilmercurio en la cadena alimenticia de los peces en los océanos y lagos, dando a los peces depredadores de alto nivel como el atún niveles tan altos que los avisos de salud advierten contra su consumo con demasiada frecuencia.

Las fuentes primarias de mercurio ambiental incluyen la fabricación y uso de baterías, fungicidas y pinturas; la quema de desechos (municipales, peligrosos y médicos); y la quema de combustibles fósiles (carbón y gas natural). En Europa occidental y los Estados Unidos, los niveles de mercurio en el medio ambiente alcanzaron su punto máximo en los decenios de 1950 y 1960 y desde entonces se han reducido.

Medicina

El mercurio y sus compuestos se han utilizado en la medicina durante siglos, aunque hoy en día son mucho menos comunes de lo que lo eran en el pasado, ahora que los efectos tóxicos del mercurio y sus compuestos se conocen más ampliamente.

El cloruro de mercurio (también conocido como calomel o cloruro mercurioso) se ha utilizado tradicionalmente como diurético, desinfectante tópico y laxante. El cloruro de mercurio(II) (también conocido como cloruro de mercurio o sublimado corrosivo) se utilizó una vez para tratar la sífilis (junto con otros compuestos de mercurio), aunque es tan tóxico que a veces los síntomas de su toxicidad se confundían con los de la sífilis que se creía que trataba. También se utilizaba como desinfectante.

La masa azul, una píldora o jarabe en la que el mercurio es el ingrediente principal, se prescribió a lo largo del siglo XIX para numerosas afecciones, entre las que se incluyen el estreñimiento, la depresión, la maternidad y los dolores de muelas. A principios del siglo XX, el mercurio se administraba a los niños todos los años como laxante y antiparasitario, y se utilizaba en polvos para la dentición de los bebés. El mercurio organohalado Mercurocromo, que contiene mercurio, sigue siendo ampliamente utilizado, pero ha sido prohibido en algunos países, entre ellos los Estados Unidos.mercurio salud

Desde la década de 1930, algunas vacunas han contenido el conservante tiomersal (también llamado timerosal), que es metabolizado o degradado a etilmercurio. Se ha afirmado que este conservante a base de mercurio puede causar o desencadenar el autismo en los niños, pero los estudios científicos no han producido evidencia firme que apoye dicha relación. Sin embargo, el tiomersal se ha eliminado o reducido a cantidades mínimas en todas las vacunas estadounidenses recomendadas para niños menores de 6 años de edad, con la excepción de la vacuna inactivada contra la influenza.

El mercurio en la forma de su mineral común, el cinabrio, sigue siendo un componente importante de la medicina china, tibetana y ayurvédica. Recientemente, se han ideado sustitutos menos tóxicos para estos medicamentos, de modo que puedan exportarse a países que prohíben el uso de mercurio en los medicamentos.

Hoy en día, el uso del mercurio en la medicina ha disminuido mucho en todos los aspectos, especialmente en los países desarrollados. Los termómetros y esfigmomanómetros (dispositivos utilizados para medir la presión arterial) que contienen mercurio se inventaron a principios del siglo XVIII y finales del XIX, respectivamente. A principios del siglo XXI, su uso está disminuyendo y ha sido prohibido en algunos países, estados e instituciones médicas. En 2002, el Senado de los Estados Unidos aprobó una ley para eliminar gradualmente la venta de termómetros de mercurio sin receta. En 2003, Washington y Maine se convirtieron en los primeros estados en prohibir los dispositivos de presión arterial de mercurio.

Los compuestos de mercurio se encuentran en algunos medicamentos de venta libre, incluyendo antisépticos tópicos, laxantes estimulantes, ungüento para la rozadura de pañal, gotas para los ojos y aerosoles nasales. La Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos (FDA) ha notado «datos inadecuados para establecer un reconocimiento general de la seguridad y efectividad» de los ingredientes de mercurio en estos productos. El mercurio todavía se usa en algunos diuréticos, aunque ahora existen sustitutos para la mayoría de los usos terapéuticos.usos del mercurio odontologia

Odontología

El mercurio elemental es el principal ingrediente de las amalgamas dentales. La controversia sobre los efectos del uso de amalgamas de mercurio en la salud comenzó poco después de su introducción en el mundo occidental, hace casi 200 años. En 1845, la Sociedad Americana de Cirujanos Dentales, preocupada por el envenenamiento por mercurio, pidió a sus miembros que firmaran un compromiso de no usar amalgama. El ASDS se disolvió en 1865.

La Asociación Dental Americana, formada tres años después, toma la posición de que «la amalgama es una opción valiosa, viable y segura para los pacientes dentales».
En 1993, el Servicio de Salud Pública de los Estados Unidos informó que «los empastes de amalgama liberan pequeñas cantidades de vapor de mercurio», pero en una cantidad tan pequeña que «no se ha demostrado que cause ningún efecto adverso para la salud». Esta posición no es compartida por todos los gobiernos y hay una controversia en curso sobre las amalgamas dentales.

Una revisión reciente realizada por un panel asesor designado por la FDA rechazó, por un margen de 13 a 7, el informe actual de la FDA sobre la seguridad de las amalgamas, declarando que las conclusiones del informe no eran razonables dada la cantidad y calidad de la información actualmente disponible. Los panelistas dijeron que las incertidumbres sobre el riesgo de los llamados empastes de plata exigían más investigación; en particular, sobre los efectos de los empastes cargados de mercurio en los niños y los fetos de las mujeres embarazadas con empastes, y la liberación de vapor de mercurio al insertar y retirar los empastes de mercurio.

Los trágicos efectos de la intoxicación por mercurioMercurio medicina intoxicacion

En una trágica ironía, una científica que estaba ayudando a mejorar el medio ambiente murió como resultado de sus esfuerzos. El 8 de junio de 1997, la profesora de química de la Universidad de Dartmouth, Karen Wetterhahn, murió envenenada por mercurio. Menos de un año antes, había estado experimentando con dimetilmercurio cuando se derramó una pequeña cantidad en sus manos. El dimetilmercurio es uno de los compuestos de mercurio más tóxicos.

Wetterhahn estaba estudiando los efectos que los metales pesados (mercurio, cromo, plomo y arsénico) tienen en los seres vivos. Le preocupaba cómo estos elementos contaminan el medio ambiente y causan enfermedades en las personas.

En agosto de 1996, cuando Wetterhahn estaba transfiriendo dimetilmercurio a un tubo, se produjo el accidente. Llevaba guantes de látex, pero no eran una protección adecuada contra el producto químico peligroso. El mercurio se filtró en su piel. Wetterhahn no comenzó a sentir los efectos de la exposición hasta seis meses después. Luego comenzó a perder el equilibrio, a hablar con dificultad y a sufrir pérdida de visión y audición. Las pruebas mostraron que su sistema tenía ochenta veces la dosis letal de mercurio. Wetterhahn murió envenenado con mercurio el 8 de junio de 1997.

La muerte de Wetterhahn provocó algunos cambios en la seguridad. Las pegatinas brillantes en las cajas de guantes de látex deben advertir contra el uso de los guantes con productos químicos peligrosos. Se llevaron a cabo talleres para enseñar la selección adecuada de guantes. Se hizo hincapié en los peligros del dimetilmercurio. Y se instó a los científicos a utilizar un producto químico menos peligroso que el dimetilmercurio. En general, su muerte aumentó la conciencia en la comunidad científica de los peligros potenciales de laboratorio.