Principales usos del mercurio y como se prepara

El mercurio, o mercurio de azogue como se le llamaba hace varios cientos de años, derivó su nombre del dios romano Mercurio, y ha sido un metal que ha intrigado a los hombres desde hace mucho tiempo. El nombre de’azogue’ le fue dado por gente de civilizaciones pasadas, ya que formaba cuentas de pequeñas partes que mostraban movimiento cuando se dejaban caer sobre una superficie.

Es el único metal que existe naturalmente en forma líquida. Este metal blanco plateado tiene el número atómico 80 y está representado con el símbolo químico Hg. Además de quicksilver, un nombre alternativo para este elemento es hydrargyrum. Se sabe que el mercurio es un elemento metálico que es a la vez univalente y bivalente.

Proceso de amalgamaciónmercurio Proceso de amalgamación

A medida que se ha ido investigando este metal, se han ido descubriendo sus diversos usos. Actúa como una amalgama que implica la propiedad de disolver varios metales cuando son sumergidos en una solución de mercurio. Se ha descubierto que tiene la capacidad única de disolver todos los metales.

El proceso de amalgamación conduce a la fabricación de ciertos metales mezclados cuya resistividad eléctrica es a menudo menor que la de los metales puros o de las aleaciones. Esto significa que se puede lograr una mejor conductividad eléctrica mediante el proceso de amalgamación de metales. En las pilas de zinc, el mercurio se utiliza para evitar que los metales de zinc se corroan. La amalgamación ha sido uno de los métodos más antiguos de refinación de plata u oro de las minas.

Los metales se disolvieron en compuestos de mercurio y después de una cierta destilación, se recuperaron los metales preciosos. El proceso Castner-Kellner, que produce cloro e hidróxido de sodio, requiere mercurio en todo el proceso, ya que este elemento es químicamente inerte, puede formar amalgamas, es conductor y tiene una gran fluidez.

Producción de cloro y sosa cáustica

El cloro se produce a partir del cloruro de sodio (sal común, NaCl) mediante electrólisis para separar el sodio metálico del cloro gas. Por lo general, la sal se disuelve en agua para producir una salmuera. Los subproductos de cualquiera de estos procesos son la sosa cáustica (hidróxido de sodio (NaOH)) y el hidrógeno (H2).

A finales del siglo XX, el mayor uso de mercurio fue en el proceso de células de mercurio (también llamado proceso Castner-Kellner), en el que el sodio metálico se forma como una amalgama en un cátodo hecho de mercurio; este sodio reacciona entonces con agua para producir hidróxido de sodio.

Muchas de las emisiones industriales de mercurio de los años 1900 provenían de este proceso, aunque las plantas modernas han afirmado ser seguras en este sentido. Después de aproximadamente 1985, todas las nuevas instalaciones de producción de cloro alcalino que se construyeron en los Estados Unidos utilizaron tecnologías de células de membrana o de diafragma para producir cloro.

mercurio Barómetros y termómetros

Barómetros y termómetros

Es ampliamente utilizado en la construcción de barómetros y termómetros. El barómetro fue inventado por Evangelista Torricelli en 1643, y el termómetro por Gabriel Fahrenheit en el año 1714. Las características más peculiares de estos instrumentos de medición eran que ambos utilizaban mercurio como líquido debido a su menor expansión lineal. Otro uso importante del mercurio en el laboratorio fue en el desarrollo de bombas de difusión.

Medicamentos

Muchos de sus compuestos han sido usados como medicamentos desde hace muchas edades. Sin embargo, en los últimos años, a medida que la gente ha ido tomando conciencia de su toxicidad, la mayoría de los medicamentos se han vuelto obsoletos. El mercurocromo (utilizado en cortes y heridas) y el timerosal (como amalgama dental) son los compuestos cuyo uso ha sido prohibido en muchos países. El rímel, un ingrediente de los cosméticos, contiene algunas cantidades de timerosal. Muchos estados de los EE.UU. son ahora muy estrictos contra el uso de este elemento metálico en cosméticos y medicamentos.

Dispositivosmercurio letreros de neón

Algunos otros usos del elemento mercurio han sido en la fabricación de espejos de vidrio y relojes de péndulo con temperatura regulada. Se utiliza en forma de vapores gaseosos en lámparas de vapor, letreros de neón y lámparas fluorescentes. Los esfigmomanómetros de mercurio (medidores de presión arterial) y otros equipos de laboratorio también utilizan mercurio.

Debido a su alto peso molecular, baja energía de ionización y alta densidad líquida, fue utilizado como propulsor para sistemas de propulsión eléctrica. Recientemente, los relojes atómicos que contienen este metal han sido presentados en varias presentaciones científicas internacionales.

A medida que el gobierno se ha vuelto más estricto en el manejo de los casos de envenenamiento por mercurio, se está desalentando el uso de este elemento en termómetros y barómetros. Los fabricantes están haciendo todo lo posible por utilizar el mercurio de tal manera que no suponga una amenaza para todos los seres vivos y el medio ambiente.

Preparación

China y Kirguistán son los dos principales fabricantes de mercurio. Las minas en Italia, Estados Unidos y México han sido cerradas. China está abriendo más minas porque la Unión Europea quiere utilizar lámparas fluorescentes, que necesitan mercurio.

El mercurio se obtiene tostando cinabrio en un horno. El sulfuro se oxida a dióxido de azufre, dejando el mercurio atrás.